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Hugh Herr, en la cima de la biomec醤ica
El estadounidense ha sido galardonado con el Premio Princesa de Asturias de Investigaci髇.
Autor: Steve Juvetson
  Autor: Steve Juvetson  Flickr/CC  



Mar韆 Hammer 01/06/2016 1 Periodismo

El jurado del Premio Princesa de Asturias de Investigación ha acordado por unanimidad conceder el trofeo a Hugh Herr, el líder en el campo de la biónica y la biomecánica. Este galardón reconoce los esfuerzos del estadounidense por mejorar la movilidad de las personas con discapacidades físicas.

Herr ha afirmado sentirse "profundamente conmovido". Además, ha explicado que ha dedicado su "vida al progreso de la ciencia y la tecnología básica para permitir la reparación biónica de los seres humanos. Ojalá este reconocimiento arrojase luz sobre la misión global para acabar con la discapacidad humana en el siglo veintiuno a través de los continuos avances en la biónica".

El interés de Herr por la biomecánica es fruto de una experiencia personal. Con tan solo 17 años le amputaron las piernas por debajo de las rodillas. El ganador del premio sufrió un accidente mientras escalaba el Barranco de Huntington (Nuevo Hampshire) cuando una ventisca le sorprendió. Estuvo tres días perdido en la montaña y las bajas temperaturas (-29 ºC) le dejaron importantes secuelas en las extremidades inferiores.

El accidente causó similares consecuencias en su compañero de escalada: perdió la pierna izquierda y los dedos de la mano y el pie derecho. Además, durante su rescate, uno de los voluntarios falleció. Esto, y las limitaciones de las prótesis que el hospital le ofreció, fueron también detonantes de su pasión por el campo de la biónica.

Estos inconvenientes motivaron a Herr para diseñar unas prótesis personalizadas para la escalada. De hecho, ha logrado llegar a lo más alto. El estadounidense, con su empresa BiONx (antigua iWalk), ha diseñado las prótesis más avanzadas del mundo y es el titular o cotitular de más de 70 patentes. Algunos de sus inventos son biohíbridos. Es decir, son prótesis inteligentes que mejoran la adaptación del cuerpo a la máquina. De tal manera, se incrementa la fuerza y la resistencia del aparato.

Herr no se ha conformado con diseñar este tipo de aparatos, sino que su línea de investigación va más allá. El estadounidense ha inventado unos zapatos elásticos que mejoran la resistencia al caminar y al correr. Con la misma finalidad, otra de sus creaciones consiste en un exoesqueleto para reforzar las piernas debilitadas.

Uno de los mayores retos que ha afrontado Herr es el de devolver a la pista de baile a Adrianne Haslet-Davis, dedicada a la danza profesional. Esta perdió su pierna izquierda en el atentado de la maratón de Boston. Herr diseñó un tobillo biónico particular para la bailarina y, un año después de la explosión, retomó su trabajo.

Herr se licenció en Física en la Universidad de Millersville (Pensilvania), estudió un máster de Ingeniería Mecánica en el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT) y se doctoró en Biofísica en la Universidad de Harvard. Asimismo, ha sido profesor en el Harvard-MIT Division of Health Sciences and Technology de la Harvard Medical School. Actualmente, dirige el Biomechatronic Group en el Media Lab del MIT.

Esta vida de superación y la carrera profesional de Herr han quedado recogidas en el libro de Alison Osius Second Ascent: The Story of Hugh Herr (1991). Asimismo, la cadena National Geographic hizo una película sobre su historia: Ascent: The Story of Hugh Herr (2002).

El líder en biomecánica ha sido galardonado con más de una decena de premios. Entre ellos, se encuentran el Sports Hall of Fame (1989), el Young American Award (1990), el Next Wave: Best of 2003 de la revista Science, al Mejor Invento del Año por la revista Time (2004 y 2007) y el Blouin Creative Leadership Award (EE.UU., 2015).

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